What's Really Driving Coal Power's Demise?

What's Really Driving Coal Power's Demise?

The use of coal for electric power has been declining fast in the U.S. AP Photo/J. David Ake

People often point to plunging natural gas prices as the reason U.S. coal-fired power plants have been shutting down at a faster pace in recent years. However, 新しい研究 shows two other forces had a much larger effect: federal regulation and a well-funded activist campaign that launched in XNUMX with the goal of ending coal power.

We studied the retirement of U.S. coal-fired units from January XNUMX to September XNUMX and compared the effects of various market factors, regulations and activism on their early closure. In all, XNUMX coal-fired units either retired or switched to natural gas during that time.

Among the many pressures on coal power that we reviewed, a federal regulation implemented in XNUMX had the biggest overall effect. The Cross State Air Pollution Rule requires states to reduce soot and smog pollution that blows across states lines, including from power plants. We estimate that it was responsible for reducing the expected production life of the coal power units that it affected by a total of XNUMX years.

Looking at coal units individually, however, we found that the Sierra Club’s Beyond Coal campaign, backed by 174百万米ドル以上 to date from Bloomberg Philanthropies, had the most impact per targeted plant.

The campaign works by generating public pressure on utilities and state and local politicians to close down coal-fired units, often through targeted lawsuits. When the Beyond Coal campaign targeted a coal-fired unit, we found that the unit’s life expectancy, normally XNUMX-XNUMX years, was reduced by an average of just over two years.

The Cross State Air Pollution Rule was the second-biggest factor per individual plant, though it affected more plants. It reduced the expected life span of each coal-fired generating unit that it affected by an estimated average of about XNUMX months.

We were surprised to find that neither low natural gas prices nor the adoption of renewable energy significantly reduced the life of coal units. Both have been widely touted by politicians and business leaders as the market-based drivers of coal plant retirement.

What's Really Driving Coal Power's Demise?Falling natural gas prices had little impact on coal-fired power plant closures. David Drake and Jeffrey York, BY-ND CC

However, while adoption of renewable energy alone did not reduce coal units’ life spans, the average use of each source of renewable energy in an area did have a significant impact. Coal units operating in regions with high average renewable energy use retired an average of XNUMX months earlier.

It is important to note that a large number of coal plants were already nearing the end of their lifecycles during this period. But through statistical modeling, we were able to isolate the impact of each of these interventions on accelerating the retirement of a given unit.

なぜそれが重要

A rapid transition away from carbon-intensive energy sources such as coal is essential to reduce greenhouse gas emissions that are warming the planet. Burning coal releases nearly twice as much carbon dioxide per unit of energy produced as natural gas does, and natural gas’s contribution to global warming is significant.

From XNUMX through XNUMX, coal-fired generating capacity in the U.S. contracted by XNUMX%. We estimate that the emissions impact of the accelerated retirements we studied was equivalent to taking XNUMX million typical passenger cars off the road.

The common narrative has been that market forces and economics have driven the demise of coal. However, our research suggests that a continued focus on federal policy is a more effective route for reducing emissions.

The Biden administration has already halted new leases for coal, oil and gas extraction on federal lands. And its climate task force – which includes the Cabinet-level department and agency heads – met in 2月 to start coordinating governmentwide climate change solutions. Those likely will include new regulations and could include a price on carbon.

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次は何ですか

Our current work sheds light on where responsibility lies for the acceleration of coal-fired power unit retirements through late XNUMX.

Next, we are interested in expanding on our findings about differences between renewable energy use and initial adoption. Understanding how to increase use of renewable sources, while creating new businesses and jobs, is a critical research agenda for addressing climate change.会話

David Drake, Assistant Professor of Strategy, Entrepreneurship and Operations Management, 大学 著者について

Colorado Boulder and Jeffrey York, Associate Professor of Strategy and Entrepreneurship, University of Colorado Boulder

この記事はから再公開されます 会話 クリエイティブコモンズライセンスの下で 読む 原著.

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